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沒有律師,正義也會決堤
作者: 胡曉進
  

核心提示:水牛灣慘案不僅僅是一起法律訴訟,還是一個廣受關注的社會事件。對于水牛灣慘案所造成的社會心理后果,美國著名社會學家埃里克森(Kai T. Erikson)曾寫過一部獲獎著作(Everything In Its Path, 1978),他以這場災難為例,討論災難給幸存者造成的心理創傷。直到“9·11事件之后,依然有人頻頻提起這項研究,并將“9·11事件造成的社會心理創傷與水牛灣慘案相提并論。

斯特恩律師根據的自己親身經歷寫成的《正義永不決堤》一書,也是各大法學院學生的重要參考讀物,并在2008年推出了由克林頓總統作序的最新版。正如克林頓總統在序言中所言,如果法律系統向每一個人開放,法官務實而清明,律師們也愿意以免費或低收費的標準接收疑難案件的話,這個法律系統就是行之有效的
這是一個有關西弗吉尼亞州的小社區如何應對一場可怕的礦業災難的故事,125人在這場災難中死亡,成千上萬人無家可歸。《正義永不決堤:水牛灣慘案》一書揭示的是:如果法律系統向每一個人開放,法官務實而清明,律師們也愿意以免費或低收費的標準接收疑難案件的話,這個法律系統就是行之有效的。
1 罷工
西弗吉尼亞州是美國非常不起眼的一個州,原為弗吉尼亞州的一部分,美國內戰期間,因反對弗吉尼亞脫離聯邦政府,憤而宣布獨立建州,留在聯邦。這個位于阿巴拉契亞山脈南麓的山地州,東靠弗吉尼亞、北連賓夕法尼亞,西接肯塔基和俄亥俄兩州,東北角還與馬里蘭州毗鄰;全州既不臨海,也不靠湖,是典型的內陸州,平地極少,人稱美國的阿富汗
西弗吉尼亞雖然地理條件不太好,但是有一樣物產卻很豐富,那就是被譽為黑金的煤炭。從獨立建州至今,煤炭一直都是西弗吉尼亞州的支柱產業,全州的政治、社會活動幾乎都與煤炭緊密相關,一部西弗吉尼亞史,就是一部煤炭工人、煤炭工會與煤老板(operators)的斗爭史。早期的煤老板占山為王,采取一切手段禁止工人組織工會,阻止地方政府插手煤炭挖掘。他們甚至將自己的礦山以及礦工生活區與外界隔絕開來,不讓礦工外出購物;而且,煤炭工人的生產安全沒有任何保障,死傷無人過問,外界也很難知曉。
為了爭取組織工會的權利,并改善自身處境,1912年春,州內兩條河谷(Paint Creek-Cabin Creek)的煤炭工人聯合起來罷工,參加罷工的工人多達5000余人,涉及近百家煤礦。由于勞資雙方無法達成一致,罷工最終演變為武裝對抗,煤老板雇傭的礦山警衛將礦工們趕出生活區,走投無路的礦工決定武裝反抗,雙方發生正面沖突,十二名礦工和四名警衛死亡。州長宣布戒嚴,利用軍事法庭從重從快審理罷工者。此后,由于煤老板封鎖礦山,又有數十名礦工與礦工家屬死于饑餓或營養不良。礦工組織工會的權利,依然沒能實現。
2 礦難
直到上世紀30年代羅斯福新政時期,國會通過《全國勞工關系法》,礦工們成立工會和集體談判的權利,才最終得到落實。此后,在西弗吉尼亞州,聯合煤礦工會(United Mine Workers)發揮了巨大的影響力,成為調節礦工和煤老板關系的中間人:一方面為礦工爭取到了更高的工資,另一方面卻站在煤老板一邊,忽視了工人的安全生產保障。工會領袖不用下礦井,卻拿著高額的薪金、豐厚的津貼和優裕的年金,過著奢華的生活。
但是,這種安逸、平穩的日子在19681120戛然而止。那天,西弗吉尼亞州法明頓的一個煤礦發生爆炸,78名礦工喪生,其中19人的尸體一直沒有找到。漠視生產安全保障措施的煤礦工會難辭其咎。憤怒的煤礦工人拋開工會,開始新一輪的罷工,形成了一場波及全國的煤礦改善運動,最終促使國會通過1969年《煤礦安全與礦工健康法》。這部法律提升了煤礦生產的安全標準,為礦工提供更多的防護措施,并由聯邦政府出資補償身患塵肺病(黑肺病)的礦工。
然而,新的煤礦安全法并不能完全阻止礦難。1972226日清晨,西弗吉尼亞州洛根縣水牛灣的一家煤礦發生潰壩事故,該煤礦公司利用煤矸石累積修筑而成的攔污大壩,被大水沖垮,50萬立方米的污水廢料掀起20多英尺高的巨浪,直奔水牛灣,沖毀了500多間房屋,導致125人死亡、1000多人受傷,4000多人無家可歸。死亡者中間,很多是來不及逃命的婦女兒童。
3 賠償
在礦難頻仍的西弗吉尼亞,如何賠償受傷礦工或礦工遺孀,早有先例可循。根據該州法律,如果死者家屬能證明,他們在經濟上嚴重依賴死者的收入,可以獲得不超過10萬美元的賠償;如果無法證明這種經濟上的依賴關系,所獲得的最高賠償金額則不超過1萬美元。也就是說,作為家庭經濟支柱的礦工死亡后,家屬可以獲得不超過10萬美元的賠償,而因為煤礦潰壩而慘遭不幸的礦工家屬(婦女、兒童),頂多只能得到1萬美元的賠償。這樣的賠償標準,顯然既不充分也不公平。
但是,面對強大的煤礦公司與強悍的公司律師,缺乏法律知識、驚魂未定的受害者家屬,憤怒卻又無可奈何。他們四處求助,希望能有律師來為他們伸張正義。可是,本地的律師都與這些煤礦公司有著千絲萬縷的聯系,缺乏與煤老板對簿公堂的勇氣。最終一家來自首都華盛頓的律師事務所接過了這個案子,派出一位年輕的合伙人,以風險代理的形式,全力投入其中。經過兩年多的較量,最終迫使這家煤礦的唯一股東匹茨頓公司十分不樂意地掏出了1350萬美國的賠償金,同時也為律師事務所掙得了300萬美元律師費(其中一部分后來捐給了用于救助幸存者的水牛灣基金)
4 起訴
代表律師所獲得這場勝利的杰拉爾德·斯特恩律師,在《正義永不決堤》一書中詳細介紹了他辦理此案所遇到的困難以及相關體會。讀罷此書,不難發現,在成熟的法治社會,律師絕對是必需品,而非奢侈品,面對勢力強大的公司和政府,沒有律師的幫助,弱者的權利不過是一句空話;任憑法律如何健全,沒有律師,正義同樣會決堤。相反,法律越是健全,程序越是規范,就越是需要借助律師的專業知識。
在水牛灣慘案中,若是沒有律師的幫助,受害者可能連適格的被告都找不到。發生事故的煤矸石大壩以及附近的煤礦,由布法羅礦業公司負責管理;布法羅礦業公司只有一個股東,那就是匹茨頓公司。匹茨頓公司以經營煤礦起家,后來發展到石油、貨運等多個領域,是一家實力雄厚的大型公司,公司總部不在西弗吉尼亞州。而布法羅礦業公司則是當地的一家本土公司。如果受害者選擇布法羅礦業公司作為被告,他們的起訴案件將由州法院負責審理,陪審團的所有成員也都會從本地公民中挑選產生。對于雄霸一方的布法羅礦業公司而言,在自己的地盤審理此案,無疑會占盡天時地利的優勢,可以說是勝算在握。
杰拉爾德·斯特恩律師深知其中利害,他希望將匹茨頓公司作為被告,以跨州訴訟為由,在聯邦法院起訴這家大公司。這就需要證明負責管理煤矸石大壩的布法羅礦業公司不是一家獨立的公司,而是匹茨頓公司的一個分部。法律上將這種行為稱為揭開(或刺破)公司的面紗,也就是通過否認公司的獨立法人地位,要求公司股東承擔相應的責任。通過調查取證,斯特恩律師發現,布法羅礦業公司的文件抬頭上就寫著自己是匹茨頓公司分部,盡管布法羅礦業公司聲稱曾召開過幾次董事會和股東會議,但卻拿不出相關會議紀要。在斯特恩的追逼之下,匹茨頓公司再也無法躲藏在布法羅礦業公司的面紗之后,只好出來應訴。
證明匹茨頓公司才是適格的被告后,斯特恩成功地讓案件擺脫了地方政治的影響,并大膽地提出了精神損害方面的賠償要求。為此,他找來了精神病學方面的專家,到水牛灣調查幸存者的心理狀況。調查發現,潰壩事件對他們的心理影響,與廣島原子彈爆炸造成的心理后果十分相似。水牛灣的每一個幸存者都或多或少地具有災難生還者所特有的幾大癥狀(也就是幸存者綜合征”):死亡記憶及其造成的死亡焦慮、因為自己存活而親人死亡而帶來死亡歉疚和自我譴責、災難之后的心理麻木遲鈍與社交困難。為此,斯特恩要求匹茨頓公司提供數額巨大的精神損害賠償,以撫慰因這次災難而遭受心靈創傷的幸存者。如果沒有律師出面聯絡,受害者可能想不到要尋求專家證人的幫助,證明自己的精神受到事故影響;即便他們找到專家證人,若沒有律師幫助,法庭也不一定會采信他們的證詞。
5 和解
而且,在水牛灣慘案的起訴過程中,若是沒有律師幫助,受害者可能也無法證明匹茨頓公司存在主觀過錯,明知水壩有危險、容易崩潰,卻疏于管理。就在水牛灣慘案發生的大約六年前,英國威爾士的艾伯凡煤礦也曾因為煤矸石堆潰塌而引發悲劇。19661021日上午9點多,因暴雨而松動的煤矸石堆,突然像冰川一樣分裂開來,引發大規模的山體滑坡,迅速掩埋了附近的一所小學和另外18幢房屋,導致144人死亡,其中包括剛剛開始上課的116名兒童,他們大多年齡在7-10歲之間。由于大量無辜兒童不幸罹難,艾伯凡礦難立即引發了全世界的關注,美國的各大新聞媒體也對此事進行過大幅度的系列報道。為了避免類似慘劇再次發生,美國地質調查局還曾派人調查本國的煤矸石堆,其中就包括水牛灣的煤矸石大壩。當時的調查結論是,這樣的水壩有可能因為水位上漲而存在潰漏危險。但是,匹茨頓公司并未重視此事。19673月,該公司位于西弗吉尼亞州多拉地區的另一家煤礦,發生污水壩垮塌事件,雖然沒有造成人員傷亡,但公司方面還是付出了一筆不小的財產損害賠償金。19682月,生活在水牛灣地區的一位居民,給西弗吉尼亞州州長寫信,反應煤矸石大壩給他們的生活造成的威脅:煤炭公司的廢石已經堆積了四五百英尺高,它后面的水深已經達到約四百英尺深。……每次一下雨,大家都被嚇得半死,我們都怕自己會被沖走、溺水而亡。收到此信后,政府曾派人來調查此事。而匹茨頓公司的應對措施非常簡單:在原有的煤矸石大壩上游,尋找新的河谷,繼續傾倒煤矸石,形成新大壩。
所有的這一切都表明,匹茨頓公司知曉煤矸石大壩存在潰塌危險,卻疏于管理防范。為了讓這家公司能從事故中汲取教訓,除了常規性賠償和精神損害賠償之外,斯特恩律師還提出了2100萬美元的懲罰性賠償要求,使賠償金額的總數量達到6400萬美元。雖然斯特恩知道,對方肯定不會接受他提出的懲罰性賠償要求,但他的這種高額標的訴訟策略,加上數量眾多的原告(400多人),以及新鮮的幸存者綜合征一詞帶來轟動效應,還是吸引了眾多媒體的視線。除了本州的《查爾斯頓公報》連續跟蹤報道此案外,《紐約時報》、《華爾街日報》也曾多次報道此案進展,還采訪過斯特恩本人。這些新聞報道,給匹茨頓公司股東以及公司在紐約的管理層和董事,帶來了很大的壓力,他們都不希望因為此案影響公司的形象以及公司在其他地方的發展,因此不得不選擇與斯特恩達成和解。這樣的訴訟策略,如果不是經驗豐富的律師,也很難運用自如。
由此可見,水牛灣慘案不僅僅是一起法律訴訟,還是一個廣受關注的社會事件。對于水牛灣慘案所造成的社會心理后果,美國著名社會學家埃里克森(Kai T. Erikson)曾寫過一部獲獎著作(Everything In Its Path, 1978),他以這場災難為例,討論災難給幸存者造成的心理創傷。直到“9·11事件之后,依然有人頻頻提起這項研究,并將“9·11事件造成的社會心理創傷與水牛灣慘案相提并論。

信息來源:新京報 胡曉進(中國政法大學副教授)

2015-04-08
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